2. ¿Qué es la Exobiología?

¿Qué es la exobiología o astrobiología? No, nada que ver con astrología, aunque la palabra suene parecida. La astrobiología o exobiología es una ciencia que engloba muchas disciplinas diferentes y que trata de dar respuesta a algunas de las preguntas más apasionantes que se ha hecho el hombre a lo largo de la Historia: ¿Cómo comienza la vida y cómo evoluciona? ¿Hay vida en algún otro lugar del Universo? Si es así, ¿Qué podemos hacer para detectarla? ¿Cuál es el futuro de la vida en la Tierra y en otros lugares?

Son muchas preguntas y se necesita del conocimiento de muchas disciplinas científicas diferentes para encontrar respuestas. Un grupo astrobiología incluye entre sus miembros físicos, biólogos, geólogos, químicos…

¿Y cómo es posible que tantos científicos juntos no hayan sido capaces de encontrar aún ningún rastro de vida ahí fuera? Pues créanlo o no, pero lo intentan, lo intentan duramente, lo que pasa es que hay un detalle que dificulta su trabajo: el Universo es demasiado grande y está prácticamente vacío. Lo más lejos que el hombre ha llegado hasta ahora ha sido la parte posterior de la Luna. Hay un millón de estrellas en el espacio por cada grano de arena en la Tierra, y cada una de ellas tiene sus propios planetas alrededor… ¿por dónde empezar a buscar?

 

El primer sitio donde la astrobiología busca pistas para responder todas estas preguntas es en casa. Saber cómo surgió la vida en nuestro planeta y cómo evolucionó puede darnos pistas para descubrir en qué tipo de planetas puede haber pasado lo mismo. Conocer las características de la vida en la tierra y su resistencia nos puede ayudar a acotar el número de planetas dónde consideramos que puede haber vida como la nuestra. Por ejemplo, el descubrimiento de microorganismos que resisten altas temperaturas en las profundidades marinas amplió el campo de planetas que se consideraban “habitables”, incluyendo muchos que antes se creían demasiado calientes para sustentar vida.

Otro punto de investigación fuerte en los equipos de astrobiólogos es la búsqueda de planetas habitables, es decir, planetas que aunque no estén habitados, podrían permitir la supervivencia de seres vivos.

La búsqueda de biomarcadores, (biosignatures en ingles), es otra meta importante para la astrobiología. Son señales claras de la presencia de vida.

Está claro que todos estos campos de estudio se basan en la asunción de que la vida extraterrestre estaría basada en los mismos principios elementales que la vida en la Tierra, pero como hemos dicho hay millones y millones de planetas en los que buscar. De alguna forma los astrobiólogos tienen que hacer un cribado, y como la única forma de vida que conocemos hasta ahora es la que existe en la tierra, parece lógico pensar que cuanto más parecido sea un planeta a la tierra más posibilidades tendremos de encontrar algo vivo en él.

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